Eliminar los desechos de plástico y generar alimentos para cubrir las necesidades de toda la población mundial son dos grandes retos. Un avance científico podría ayudar a solucionar ambos a la vez.

Steve Techtmann, de la Universidad Tecnológica de Michigan (Michigan Tech) en Estados Unidos, es un microbiólogo medioambiental que estudia las comunidades microbianas en diversos entornos naturales. Su laboratorio investiga cómo las comunidades microbianas complejas pueden cooperar para realizar funciones de interés industrial (en este caso, descomponer el plástico y los desechos resultantes de ello, así como otros residuos, dando lugar a productos comestibles y seguros, al tiempo que se combate la contaminación medioambiental por plástico. Dicho de modo sencillo, el proceso ideado por Techtmann es utilizar microbios y calor para transformar el plástico y la biomasa vegetal no comestible en proteína comestible.

La investigación fue financiada inicialmente a raíz de un acuerdo de cooperación con la DARPA (Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa, dependiente del Departamento de Defensa de Estados Unidos). Esa fase se centró en perfeccionar un método de deconstrucción química mediante calor intenso (pirólisis) aplicable a residuos plásticos y dando como resultado proteína en forma de polvo así como lubricantes.

Otros investigadores del de Michigan Tech que trabajan en el proyecto, titulado BioPROTEIN (Biological Plastic Reuse by Olefin and Ester Transforming Engineered Isolates and Natural Consortia), son los ingenieros químicos Rebecca Ong y David Shonnard y el ingeniero de materiales Joshua Pearce.

Ahora, Steve Techtmann así como su colaborador Ting Lu, de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, Estados Unidos, han ganado el Premio Future Insight 2021, por su concepto innovador de producción de alimentos a partir del plástico. El premio, que se concede a las investigaciones innovadoras en salud, nutrición y energía, lo otorga Merck KgaA (Grupo Merck), una conocida empresa con sede en Darmstadt, Alemania.