Unos astrónomos han observado una etapa única en la evolución de los sistemas planetarios, mostrando el gas de monóxido de carbono de movimiento rápido que se aleja de un sistema estelar a más de 400 años luz de distancia, un descubrimiento que proporciona una oportunidad para estudiar cómo se desarrolló nuestro propio sistema solar.

 

Aunque sigue sin estar claro cómo es posible que el gas sea expulsado tan rápidamente, el equipo de investigadores, dirigido por la Universidad de Cambridge, cree que puede producirse a partir de cometas helados que se vaporizan en el cinturón de asteroides de la estrella.

 

La detección se hizo con el radiotelescopio Atacama Large Millimeter/submillimetre Array (ALMA) en Chile, como parte de un estudio de estrellas jóvenes de «clase III». Algunas de estas estrellas de clase III están rodeadas por discos de escombros, que se cree que se han formado por las continuas colisiones de cometas, asteroides y otros objetos sólidos, conocidos como planetesimales, en los límites exteriores de sistemas planetarios recientemente formados. El polvo y los escombros sobrantes de estas colisiones absorben la luz de sus estrellas centrales y vuelven a radiar esa energía como un tenue resplandor que puede ser estudiado con ALMA.

 

En las regiones interiores de los sistemas planetarios, se espera que los procesos de formación de los planetas resulten en la pérdida de todo el polvo más caliente, y las estrellas de clase IIII son las que se quedan con – como mucho – solo polvo oscuro y frío. Estos tenues cinturones de polvo frío son similares a los discos de desechos conocidos que se ven alrededor de otras estrellas, similares al cinturón de Kuiper en nuestro propio sistema solar, que se sabe que alberga asteroides y cometas mucho más grandes.